Sextons hjørne – 46 - Mike Sexton: Poker Visionær, del 4

Sextons hjørne – 46 - Mike Sexton: Poker Visionær, del 4 0001

TV har længe været den drivende kraft bag pokerens popularitet. I dag kører der så mange TV-programmer om poker, at hvis du optager dem alle på din harddiskoptager hver uge, vil du hurtigt løbe tør for plads. Udbredelsen og størrelsen på disse shows har været helt overvældende. Men lige så overvældende må man betegne det show i Amerika der har kørt længst. Showet der er blevet til de professionelles tour. De fleste ved, at det var dette show der var det første til at bruge det lille kamera på en større måde, da man filmede showet med levende publikum og virkelig satte gang i pokerboomet i 2003. Her taler jeg selvfølgelig om World Poker Tour der helt enkelt er kendt som WPT.

Vi står alle i gæld til personen der skabte WPT, Steve Libscomb og samtidig til Lyle Berman der finansierede den. De satsede virkelig stort og det betalte sig, ikke mindst for alle os der elsker poker. Inden jeg nærmere uddyber den rolle Mike Sexton spillede i at hjælpe WPT med til at komme i gang, er jeg nødt til at omtale en person uden for WPT. Et menneske der faktisk overlevede nazisternes fangelejre i Tyskland i 1942 og lang tid efter vandt et WSOP Seven Card Stud armbånd i Binion's Horseshoe i 1996. Som om det ikke var nok, nåede han at indgive patentansøgning på 100 forskellige opfindelser, skabte Super Stars of Poker og opnåede i 1995 at udtage patent #5.451.054 fra US Patent and Trade Office for opfindelsen af et poker kort kamera der kunne monteres i kanten af pokerbordet og filme de kort spillerne sad med på hånden! Hans navn er Henry Orenstein og er, selvom han er i firserne, stadig meget aktiv i pokerverdenen.

Orensteins pokeropfindelse levede en skjult tilværelse et par år, indtil man optog et nyt TV show, Late Night Poker i årene 1999 til 2002. Der var ikke live publikum medvirkende, men for første gang var det muligt at se spillernes hole cards. Der var syv spillere ved bordet i hvert show, og vinderne af de første syv sessions gik videre til semifinalerne. De syv andenpladser kæmpede så om det sidste og ottende sæde i Late Night Poker finalen. Henrys helt specielle pokerbord med TV kamera fortjener stor anerkendelse efter som han virkelig var en af pionererne der gav TV den store rolle i poker!

Det vil også være rimeligt at gøre opmærksom på, at World Poker Tour valgte en anden måde at vise spillernes hole cards i TV på, med små cylindre på størrelse med en læbestift med et lille kamera i. Disse var fastgjorte oven på bordet foran hver spiller. Der gik rygter om, at disse mikrokameraer havde spillet en rolle i retssagen mod O.J Simson, hvor flere af medierne prøvede at dække den restaurant, hvor Ron Goldman havde arbejdet. Restauranten ønskede ikke at deltage i alt mediepostyret, så de små kameraer blev hæftet på skjorter og jakker med det formål at lave diskrete optagelser. Først efter et par sæsoner da WPT besluttede sig for at udvide TV dækningen med de små kameraer indbygget i bordet, var man nødt til at føre en sag om Henry Orensteins oprindelige opfindelse. Til sidst indgik man et forlig mellem de to parter, og det kom pokerspillet til gode.

Der er med sikkerhed mange der bør høste anerkendelse med hensyn til udviklingen af TV dækning og poker. Men en sag står lysende klar: Indtil tilskuerne fik mulighed for at se spillernes hole cards under spillet, kunne man sammenligne det at være tilskuer til et spil poker med at kigge på at græsset gror! ESPN optog WSOP i en årrække og sendte det, uden at annoncere det, fem til seks måneder efter klokken tre om natten, uden næsten at gøre opmærksom på det.

Først da Travel Channel vandt senderettighederne for WPT fra ESPN skete der en revolution inden for TV transmitteret poker. Travel Channel kunne tilbyde Steve og Lyle gode bygninger, og det betød at hver onsdag kl. 9:00 i hver enkelt tidszone vat det pokeraften i Amerika fra kyst til kyst. Travel Channel kunne også tilbyde udsendelser der varede to timer pr. episode, hvor ESPN kun kunne tilbyde en time. Travel Channel kunne også genudsende deres to timers show hver onsdag med et en times show ind i mellem, og hver lørdag blev hvert enkelt af ugens episoder genudsendt. Stevens vision om, hvordan han ønskede at producere showet i 2 timers udsendelser passede helt fint med Travel Channel. Seertallene for det nye, populære WPT på Travel Channel var enorme. De små TV kameraer som WPT brugte betød en total forandring af TV transmitteret poker i Amerika. Kvaliteten af hver enkelt produktion af showet var helt i top og trodsede alle forestillinger man havde gjort sig i industrien. ESPN holdt øje med alt dette og besluttede at tage deres holdning til TV transmitteret poker op til genovervejelse. Med de rettigheder de havde til at dække WSOP kunne resten afskrives som historie. Både poker fans og spillere blev vindere, da TV dækning med hole card kameraer gjorde spillere til stjerner og deres fans til tilfredse tilskuere.

Sextons hjørne – 46 - Mike Sexton: Poker Visionær, del 4 101

Mike Sextion og Bobby Baldwin efter den første udgave af World Poker Tour.

WPT's historiske betydning og dens medvirken til udbredelsen af TV transmitteret poker er en kendsgerning, så lad os skrue tiden tilbage og se på forbindelsen mellem Steve Libscomb og Mike Sexton, og hvordan WPT blev stablet på benene. Vi må tilbage til 2001 TOC (Tournament of Champions) hvor Steve var selvstændig filmproducer, hyret til at optage begivenheden. Jeg husker tydeligt Steve stå med kameraet helt tæt på for få Mikes afsluttende kommentarer til turneringen. Brian Saltus havde forbløffet alle tilskuerne ved at forsvare sig mod pokerlegender som TJ Cloutier, Scotty Nguyen og "Miami" John Cernuto på finalebordet. Efterfølgende holdt Brian en følelsesladet tale, hvor han satte poker i perspektiv til livet. Man kunne høre et blad falde til jorden, da det viste sig, at Brian i sin improviserede tale efter sejren fortalte publikum, at han kun havde få måneder tilbage at leve i. Han led af en meget fremskredet og ondartet cancer sammen med andre helbredsproblemer. Publikum lyttede intenst, og der var ikke et øje tørt i hele huset.

Steve optog bagefter Mike med sit kamera og bad ham om at sammenfatte TOC, 2001 efter bedste overbevisning. Dette var sidste gang Mike blev filmet i forbindelse den drøm der var gået i opfyldelse for ham, og som havde skabt og ført ud i livet, Tournament of Champions. Spillerne og publikum havde på dette tidspunkt forladt salen. Da Steve var færdig med at optage Mikes afsluttende bemærkninger, lagde han kameraet fra sig og kom over til mig og sagde, "Tom, din bror er simpelthen en drøm med mikrofonen. Han kan tale om poker som ingen anden, uden at bruge notater eller andet. Det er forbløffende, man tror det næsten ikke. Den mand er bare et naturtalent!"

Udover Mikes unikke kommentatorevner havde Steve Libscomb også taget ved lære af den helt specielle måde Mike havde benytte til at sætte TOC finalen op på. Vi lærer alle af de erfaringer vi gør os her i livet, og Steve fik lært en masse ved at følge den måde Mike kørte TOC på. De uvurderlige inputs Steve fik da han dækkede TOC i 2001 var, efter min mening, en enorm hjælp til at skabe det helt unikke set-up til WPT. Steve skal helt sikkert krediteres for at have løftet det til helt nye højder der forbløffede den samlede pokerverden. Finalebordet var et imponerende udstyrsstykke og WPT blev det show i Amerika der kunne præsentere poker hver uge, med kameraer rettet mod spillernes hole cards.

Det første WPT show gik i luften i januar 2003 med et imponerende finalebord bestående af Gus Hansen, Scotty Nguyen, John Juanda, Freddy Deeb, John Hennigan og Chris Bigler. Gus Hansen vandt titlen, og hele Amerika forelskede sig i den måde WPT på Travel Channel præsenterede poker på. En skribent på Poker Digest, Lee Munzer videregav hvad Steve Libscomb havde fortalt ham, da dette første WPT event blev optaget på Bellagio: "Dette er en drøm jeg har haft i årevis der nu er blevet til virkelighed. Takket være Lyle står vi nu her, og det er blevet større, bedre og langt mere spændende, end jeg nogensinde havde forestillet mig. WPT's fornemste opgave er at gøre poker lige så spændende for tilskuerne som det er for spillerne ved at lave et helt nyt udgangspunkt for pokerprogrammer, inklusiv den utrolige udnyttelse af kameraer der viser spillernes hole cards, et niveau på højde med "Hvem vil være Millionær", smukke værtinder og professionelle analyser af WPT kommentatoren Mike Sexton.."

Mike havde ikke alene været foregangsmanden der havde inspireret Steve en hel del med sit TOC og Party Poker Million projekt, men han endte faktisk med at blive "Pokerens Stemme" som kommentator på WPT. Mike indgik makkerskab med den tidligere professionelle tennisspiller, Vince Van Patten som stod for den mere farverige del af kommentarerne. Mikes job var at analysere spillet på en måde der gjorde det let forståeligt for den brede del af publikum. Kommentator duoen blev et pletskud og deres navne blev uløseligt knyttede til showet. De kører stadig for fuld udblæsning på sæson VII og er klare til optagelserne i 2008. En af de store og vigtige beslutninger Steve tog var, at ansætte Shana Hiatt som værtinde. Og det var et fantastisk godt team Mike, Vince og Shana dannede, når de optrådte foran kameraerne ved WPT. Det hænder, at når man har set en film der er helt overvældende, man siger til sig selv, "Rollebesætningen i den film var helt utrolig. Jeg kan ikke forestille mig, hvem der ellers kunne have spillet i de hovedroller." Pokerverdenen var heldig at kunne få serveret Mike, Vince og Shana i deres WPT roller på et sølvfad. Læg dertil de visioner Steve havde haft med hensyn til redigeringen og den høje kvalitet på produktionen af showet, hvor TV publikum nærmes fik følelsen af, at de selv sad med ved finalebordet i hver eneste episode……man må sige, at pokerindustrien var den store vinder!

Hvis man skal fremhæve den rolle Mike Sexton kom til at spille i Steve Libscomb's tilværelse, behøver man bare at tænke på den dag da Steve kontaktede Mike i telefonen vedrørende tilbudet om at blive hovedkommentator på det nye show, WPT. Jeg kan forestille mig at samtalen forløb sådan her: "Mike, jeg har gode nyheder til dig – og dårlige. Den gode er, at jeg vil bede dig om at være hovedkommentator på mit nye TV show der skal hedde World Poker Tour. Den dårlige nyhed er, at du ikke selv vil kunne spille med i turneringerne, da der hele tiden vil være brug for dig i kommentatorboksen." Mike besluttede at tage udfordringen op, og Steve spurgte ham så: "Dette er en fantastisk forretningsidé, men jeg står og mangler mellem tre og fem millioner for at kunne føre den ud i livet. Har du kendskab til en person inden for pokerverdenen der elsker poker og har den slags penge og som, lige som jeg, tror på, at der er et publikum derude der kun venter på at kunne se poker i TV, hvor de kan følge med i spillernes hole cards?"

Mike svarede, "Well, jeg kan komme på tanke om to fyre i pokerverdenen der har mulighed for at være med her. Den første er ejeren af LA Lakers, Jerry Buss. Han elsker poker og har masser af penge, men han er nok for bundet af NBAs regler. Den anden er Lyle Berman der spiller high stakes poker med Chip og Doyle og samtidig er en super succesfuld forretningsmand. Jeg vil anbefale at du præsenterer din forretnings ide for ham. Han er en af mine venner og har et hus her i byen. Det vil glæde mig at tage dig med og præsentere dig for ham."

Det første møde mellem Steve og Lyle blev sat i stand af Mike. Lyle syntes godt om Steves plan, men havde nogle spørgsmål mht. at sikre locations for den første sæson. Mike foreslog at indbyde Linda Johnson til det næste møde, eftersom hun, som udgiver af Card Player Magazine, havde gode kontakter til de største casinoer. Lyle besluttede at sætte Linda og Mike på opgaven at se om de kunne finde de 12 medstiftere for Steve. Lyle sagde til Steve, "Hvis Mike og Linda kan åbne nogle døre for dig Steve, vil det være dit bedste bud. Der er ingen der rigtig kender dig, men Mike og Linda er kendt af alle. De kan få åbnet dørene for dig, så du bliver budt velkommen med åbne arme. Hvis vi får løfter fra steder der vil afholde eventen, vil jeg gå i gang og involvere mig og sørge for finansieringen." Linda og Mike gjorde et fantastisk stykke arbejde med at få gjort de første 12 locations interesserede i at høre om Steves plan. Resten er historie!

Det var pionerer som Steve, Lyle, Mike og Linda der hjalp pokeren ind i en helt ny æra med dannelsen og succesen World Poker Tour. Steve fortjener stor anerkendelse for at have virkeliggjort sin drøm, anbragt de rette personer på de rette pladser og at have udvalgt et udsøgt team af personer der har været med til at ændre pokeren for altid!

Jeg sagde i starten, at TV og Internet var to af de største motorer i pokerboomet. Med Internetpoker klar til at eksplodere i 2003, det første WPT show på affyringsrampen i januar 2003 og en spiller med det rammende navn Chris Moneymaker der sigtede på at vinde 2003 WSOP Main Event, var alle komponenterne forbundet til den eksplosion der skulle sende pokeren ud i den kommende boom.

I løbet af de sidste seks sæsoner er Mike blevet et ikon på TV med WPT og det kan fremhæves, at han bliver betragtet som en af industriens rareste fyre. Hans kreative fornyelser inden for PartyPoker.com har styrket hans status som pioner også indenfor Internetpoker. Jeg nævnte tidligere, at vi ville se nærmere på Mike's bidrag til PartyPoker.com's succes, og hvordan det førte til, at moderfirmaet Party Gaming blev noteret på Londons Fondsbørs til 8 milliarder dollars. De ting kan du læses i del fem af denne fortælling – der kommer på siden inden længe.

More Stories

Hvad mener du?